William Henry Perkin

Lorsqu'il a commencé à manipuler des produits chimiques chez lui en mars 1856, William Henry Perkin n'avait aucune idée de ce qui allait se passer.

Il était un étudiant de 18 ans au Royal College of Chemistry de Londres, désireux d'impressionner son professeur.

Ses devoirs consistaient à faire des expériences à la maison pendant les vacances de Pâques. Perkin avait pour tâche de trouver un moyen peu coûteux de produire de la quinine, une substance utilisée pour traiter le paludisme, qui devait être extraite de l'écorce des arbres exotiques et était donc chère.

Fabriquer de la quinine artificielle

Le jeune homme pensait pouvoir le faire lui-même dans son laboratoire à la maison à Londres. Alors il a commencé à mélanger les ingrédients. Une pâte noire Pour fabriquer de la quinine artificielle, Perkin s'est tourné vers le goudron de houille, la boue rejetée par l'éclairage au gaz de l'époque victorienne.

On croyait que les deux substances partageaient une structure chimique similaire. Mais une fois sa préparation terminée, au lieu de la quinine normalement incolore, il ne restait plus dans son tube à essai qu’une pâte noire épaisse. Quand il a essayé de le laver, il a laissé une couleur violette vive. Remarquablement, il a constaté que la couleur avait été transférée sur un vêtement avec une brillance sans tache.

Une invention par accident

William Henry Perkin n'avait pas réussi à synthétiser la quinine, mais avait accidentellement inventé le premier colorant synthétique, dans l'un des exemples les plus étonnants de sérendipité en science.

Bonne couleur, bon moment Le violet est la couleur la plus convoitée du moment. "Différentes nuances de violet, de rose, de lilas, de mauve et de rose étaient à l'apogée de la mode au printemps 1856", a déclaré Regina Lee Blaszczyk, professeur d'histoire des affaires à l'université de Leeds et auteur de "The Color Revolution". dans un email. Perkin réalisa qu'il était sur quelque chose. Jusque-là, il n'y avait que des colorants naturels dérivés de plantes et d'animaux. Le choix était limité, les couleurs mates et les prix élevés.

Un processus laborieux

Dans certains cas, le processus d'extraction était laborieux et laborieux, en particulier pour le pourpre. "Il devait être extrait d'un type de coquillage qui poussait dans certains endroits de la Méditerranée", a déclaré Lee Blaszczyk. "Le processus était coûteux, compliqué, et une douleur générale." Enfin, alors que le monde entrait dans la phase post-révolution industrielle, les processus de fabrication nécessaires à l’exploitation de la découverte étaient tous en place et prêts à fonctionner. Cette tempête parfaite n'a pas été perdue pour les observateurs, comme le note Simon Garfield dans son livre "Mauve". "Lors d'une des nombreuses célébrations du jubilé de la découverte de Perkin", a-t-il écrit, le chimiste CJT Cronshaw a déclaré à une assemblée de la Society of Chemical Industry: "Si une fée marraine avait donné à Perkin la possibilité de choisir le moment précis pour sa découverte, il n'aurait pas pu choisir un moment plus approprié ou plus propice. "Une révolution de la mode Perkin a d'abord baptisé sa nouvelle couleur, le pourpre tyrien, comme on l'appelait dans le monde antique, avant de choisir le mot français plus à la mode mauve.

Le pourpre dans la mode

"La couleur mauve faisait fureur au milieu des années 1850, alors que les dames de la mode adoptaient les nouvelles teintes venant des usines textiles françaises et suisses", a déclaré Lee Blaszczyk. "L'Impératrice Eugénie, épouse de Napoléon III, fut l'un des leaders en Europe. À une occasion, à l'été 1857, elle s'habilla d'une" robe de soie unie lilas "et d'un charmant chapeau orné" d'une petite touffe de lilas ' Les dames de la mode tout autour de Paris l'ont imitée. " Rapidement pour capitaliser sur sa découverte, Perkin créa une usine pour produire le colorant de manière industrielle, au prix d’un abandon scolaire et d’une demande d’aide financière à son père.

"En mai 1857, un de ses associés dans l'industrie textile lui écrivit pour lui souhaiter une" rage pour la couleur de votre peau parmi la classe toute puissante de la communauté - les dames ", a déclaré Lee Blaszczyk. Perkin avait non seulement créé quelque chose de tout à fait nouveau et d’incroyablement désirable, mais il l’avait fait par le biais de la chimie - à peine considérée comme une entreprise lucrative à l’époque. Une plaque sur le site de sa maison à Londres indique qu'il "a fondé une industrie fondée sur la science". Un impact profond La manie mauve n'a pas duré éternellement, et dès 1870, d'autres couleurs sont devenues très populaires.

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Traduit de l'anglais Source